Dernier appel du secteur 9G

Artie dit d’un ton monotone: “Il y a quelqu’un à la porte, monsieur, dois-je répondre? Il y a quelqu’un à la porte, monsieur, je …”

Durham grogna. Ce qu’il voulait dire était de partir et de me laisser tranquille. Mais il ne pouvait que grogner, et Artie n’arrêtait pas de répéter la question stupide. Artie était une marque hors marque bon marché, et acheté d’occasion, et il lui manquait quelques rouages. N’importe quel servall de première classe aurait vu que le maître s’était évanoui dans sa chaise et n’était pas en état de recevoir des invités. Mais Artie ne l’a pas fait, et actuellement Durham a eu un œil ouvert, puis il a commencé à entendre les coups persistants, l’annonciateur étant naturellement hors de propos. Et il a dit très clairement.

“Si c’est un créancier, je ne suis pas dedans.”

«… Dois-je répondre?

Durham a fait une série de bruits. Artie les a pris pour une affirmative et s’est éloigné. Durham a mis son visage dans ses mains et a lutté contre les angoisses du retour à la conscience. Il pouvait entendre un murmure de voix dans le hall. Il pensa soudain qu’il les reconnaissait, et il sursauta, ou plutôt trébucha, effrayé, se peignant à la hâte avec ses doigts et essayant d’arracher les rides de sa tunique. A travers une brume épaisse, il vit la bouteille sur la table et la ramassa et la cacha sous une chaise, honteuse non de son vide mais de son étiquette. Un gentleman ne devrait pas être ivre de trucs comme ça.

Paulsen et Burke sont entrés.

Durham se tenait raide près de la table, accroché. Il regarda les deux hommes. «Eh bien,» dit-il. “Ça fait un bon bout de temps.” Il se tourna vers Artie. «Les messieurs partent.

Burke passa rapidement derrière le servall et poussa l’interrupteur principal sur OFF. Artie s’arrêta, avec un son ridiculement semblable à un soupir fatigué. Paulsen le dépassa et ferma la porte. Puis tous deux se retournèrent pour faire face à Durham.

Durham se renfrogna. “Que diable pensez-vous que vous faites?”

Burke et Paulsen se regardèrent, comme si la résolution les avait portés jusque-là mais était maintenant épuisée, les laissant irrésolus face à une tâche désagréable. Les deux hommes portaient des dominos noirs, les capots rejetés en arrière.

«Aviez-vous peur d’être reconnu en venant ici? Dit Durham. Une petite impulsion d’effroi commença à battre en lui, et c’était idiot. Cela l’a mis en colère. “Qu’est-ce que vous voulez?”

Paulsen dit d’une voix réticente, sans le regarder, ” Je ne veux rien, Durham, crois-moi.” Durham avait déjà été fiancée à la sœur de Paulsen, une chose qu’ils préféraient tous deux ne pas se souvenir mais ne pouvaient pas tout à fait oublier. Il a poursuivi: “Nous avons été envoyés ici.”

Durham a essayé de penser qui aurait pu les envoyer. Certainement aucune des filles; certainement pas à aucune des personnes à qui il devait de l’argent. Deux membres du corps de l’ambassade mondiale de Terran, même des membres jeunes et encore obscurs dans les échelons inférieurs, étaient au-dessus de l’une ou l’autre de ces missions.

“Qui t’a envoyé?”

Burke a dit, “Hawtree.”

“Non,” dit Durham. “Oh non, vous vous êtes trompé de nom. Hawtree ne m’enverrait pas chercher si j’étais le dernier homme de la galaxie. Hawtree, en effet.”

«Hawtree», a déclaré Paulsen. Il prit une profonde inspiration et jeta son domino. «Allez, Burke.

Burke a enlevé son domino. Ils sont venus ensemble.

Durham recula. Ses épaules tombèrent et ses poings remontèrent. “Attention,” dit-il. “Qu’est-ce que tu vas faire? Attention!”

“Très bien,” dit Burke, et ils sautèrent tous les deux ensemble et attrapèrent ses bras, non pas parce que Durham était si gros ou si puissant qu’il les effrayait, mais parce qu’ils n’aimaient pas l’idée de se bagarrer avec un homme ivre. Paulsen a dit,

“Hawtree te veut ce soir, et il te veut sobre, et c’est comme ça qu’il va t’avoir.”

Une heure et sept minutes plus tard, Durham s’assit à côté de Paulsen dans un hélicoptère sans insigne et regarda le toit de la tour de son appartement tomber sous lui.

Burke était resté en arrière, et Durham portait le domino de l’Irlandais avec le capuchon sur la tête. Sous le domino se trouvait son bon costume, celui qu’il n’avait pas envoyé au prêteur sur gages parce qu’il ne pouvait pas encore tout à fait supporter d’être sans un bon costume. Il était nettoyé et rasé et parfaitement sobre. Dehors, il n’avait pas l’air trop mal. À l’intérieur, il était en pagaille.

L’hélicoptère s’est installé dans une voie nord-sud. Paulsen, étouffé dans son capuchon, resta silencieux. Durham ressentit une réticence similaire à parler. Il regarda le Hub et essaya de ne pas réfléchir. Ne courez pas pour le rencontrer, n’espérez pas. Quoi qu’il en soit, laissez-le se produire, tranquillement.

La ville était magnifique. Son nom officiel était Galactic Center, mais il s’appelait The Hub parce que c’était ce qu’il était, le centre et le foyer d’une galaxie. C’était la plus grande ville de la Voie lactée. Il couvrait presque toute la superficie de la troisième planète d’une étoile de type G que quelqu’un avec un sens de l’humour avait baptisé Pax. La planète a été choisie à l’origine parce qu’elle était située au centre et n’avait pas d’habitants, et parce qu’elle était dans les limites de la tolérance pour les races humanoïdes. De toute façon, les autres avaient surtout besoin de logements spéciaux.

Et ainsi d’un monde aéré et vert doux sans rien d’autre que des arbres et de l’herbe et quelques animaux doux, le Hub avait grandi pour avoir une population d’environ dix milliards de personnes, répartis horizontalement et empilés verticalement et creusés en dessous, et chacun d’eux était engagé dans une fonction gouvernementale, ou dans l’espionnage, ou dans les deux. L’intrigue faisait autant partie de la vie à The Hub que les corpuscules font partie du sang. Le Hub se vantait d’être le seul monde habité dans l’espace où aucun grain de blé ni aucune selle de mouton n’était cultivé, où rien n’était fabriqué et personne ne travaillait à un travail manuel.

Durham l’aimait passionnément.

Les deux lunes étaient maintenant dans le ciel. L’une était petite et basse, comme une perle blanche suspendue juste hors de portée. L’autre était énorme. Il y avait une atmosphère, et il a servi de magasin et de base d’approvisionnement pour la ville de la planète, manipulant les milliards de tonnes d’expédition qui l’ont fait fonctionner. Les deux d’entre eux ont fait un spectacle glorieux au-dessus, mais Durham n’a pas pris la peine de les voir. La vaste lueur de la ville les pâlissait, les rendait sans importance. Il se rappelait comment il l’avait vu quand il était frais de la Terre, pour la première fois – la capitale suprême, à côté de laquelle les capitales du monde n’étaient que des villes jouets, le cœur et le centre de la galaxie où les décisions étaient prises et les grands hommes Est venu et est allé. Il se rappelait ce qu’il avait ressenti, comment il avait été si sûr de l’avenir qu’il n’y avait jamais réfléchi.

Mais quelque chose est arrivé.

Quelle?

De l’alcool, disaient-ils.

Non, pas d’alcool, bon sang avec eux. Je pourrais toujours porter mes boissons.

L’alcool, disaient-ils, et l’accident.

L’accident. Eh bien, qu’en est-il? D’autres personnes n’ont-elles pas eu d’accidents? Et de toute façon, personne n’en a vraiment été blessé. Il ne l’a pas fait, et la fille n’a pas – et si elle n’était pas sa fiancée? – et le dossier confidentiel qu’il avait dans l’hélicoptère n’était tombé entre les mains de personne. Il n’y avait donc rien à cela.

Non. Pas de l’alcool et pas de l’accident, quoi qu’ils disent. C’était Hawtree, et une rancune personnelle parce que lui, Durham, avait eu la fille de Hawtree avec lui dans l’hélicoptère ce soir-là. Et alors? Il n’était fiancé qu’à Willa Paulsen, pas marié à elle, et de toute façon Susan Hawtree savait ce qu’elle faisait. Elle savait très bien.

Hawtree, une rancune et un peu de malchance. Cest ce qui est arrivé. Et c’est tout.

L’hélicoptère a fait un écart et est tombé sur un débarcadère privé attaché à un appartement. Durham le savait bien, bien qu’il ne l’ait pas vu depuis plus d’un an. Il est sorti, conscient des palpitations et d’une sensation de disparition dans les genoux. Il avait besoin d’un verre, mais il savait qu’il devrait d’abord entrer à l’intérieur et il se força à se lever et à marcher à côté de Paulsen comme si de rien n’était. La tête haute, le visage fier et calme, juste une pointe d’amertume mais pas trop.

Hawtree était seul dans le salon. Il jeta un coup d’œil à Durham en entrant par les longues portes vitrées. Il y avait un servall debout dans le coin, et Hawtree lui dit: “Un verre pour le monsieur, droit et raide.”

Une petite colère remua à Durham. Hawtree aurait au moins pu lui donner le choix. Il a dit brusquement, “Non merci.”

Hawtree a dit: “Ne soyez pas idiot.” Il avait l’air fatigué, mais il l’avait toujours fait. Fatigué et accroché, plein de la pulsion et de l’excitation fragile de celui qui a jonglé entre les peuples et les nations, exprimés en marques noires sur des feuilles de papier multicolores, depuis si longtemps qu’il est devenu une habitude aussi nécessaire et destructrice que le haschich. À Paulsen, il a dit: “Je sonnerai quand j’aurai besoin de toi.”

Paulsen est sorti. Le servall plaça la boisson dans la main de Durham. Il ne l’a pas refusé.

«Asseyez-vous», dit Hawtree, et Durham s’assit. Hawtree a renvoyé le servall. Durham but une partie de sa boisson et se sentit mieux.

«Eh bien,» dit-il. “J’écoute.”

«Vous avez été une grande déception pour moi, Durham.

“Qu’est-ce que je suis censé dire à ça?”

“Rien. Vas-y, finis ton verre, je veux parler à un homme, pas à un zombie.”

Durham le termina avec colère. “Si vous m’avez amené ici pour me secouer le doigt, je rentre à la maison.” C’est ce qu’il a dit à haute voix. À l’intérieur, il voulait se mettre à terre et embrasser les genoux de Hawtree et le supplier pour une autre chance.

“Je vous ai amené ici”, a déclaré Hawtree, “pour vous offrir un travail. Si vous le faites, cela pourrait signifier que certaines portes pourraient être ouvertes pour vous à nouveau.”

Durham resta parfaitement immobile. Pendant un moment, il ne se fit pas confiance pour parler. Puis il a dit: “Je vais le prendre.”

Certaines portes. C’est ce que j’attendais, vivre comme un clochard, esquiver les créanciers, enfiler mes chaussures, attendre que ces portes s’ouvrent à nouveau.

Il essaya de ne pas montrer ce qu’il ressentait, assis raidement à l’aise sur la chaise, mais une rougeur commença à brûler dans ses joues et ses mains bougèrent. À propos du temps. Il était temps, bon sang, Hawtree, que vous vous souveniez de moi.

Putain de toi, oh putain de toi pour m’avoir fait transpirer si longtemps!

Hawtree a dit: “Avez-vous déjà entendu parler de Nanta Dik?”

“Non c’est quoi?”

“Une planète. Elle appartient à un système d’étoiles vertes, désignation de carte KL421, sous-secteur 9G, secteur 80, quadrant 7. C’est un système très isolé, le seul habité en 9G, en fait. 9G est un terrien secteur des quotas, et puisque Nanta Dik est humanoïde, il est devenu le siège de nos ressortissants qui font des affaires dans ce sous-secteur. ”

Durham hocha la tête. Le territoire non assimilé situé en dehors de la Fédération était divisé entre les membres de la Fédération, ce qui leur permettait de faire du commerce uniquement dans les secteurs qui leur étaient attribués et sous réserve de la législation et des licences locales. Cela a éliminé les frictions concurrentielles entre les mondes de la Fédération, a ouvert de nouveaux domaines au développement et finalement – généralement sous le parrainage du monde fédéré – a amené les secteurs de quota dans la vaste famille de soleils qui s’étaient déjà répandus sur plus de la moitié de la galaxie. Il y avait des abus de temps en temps, mais dans l’ensemble, en tant que système, cela fonctionnait plutôt bien.

“Je suppose que Nanta Dik est l’endroit où je vais.”

“Oui. Maintenant écoutez. Dès le matin, allez réserver un passage de troisième classe vers la Terre sur le Sylvania Merchant , partant le lendemain. Faites savoir à vos amis que vous rentrez chez vous. Ils ne seront pas surpris. ”

“Ne le frottez pas.”

“Désolé. Lorsque vous atteignez le port spatial, traversez la rotonde principale près du kiosque à journaux. Déposez votre billet et votre passeport, pliés ensemble, allez au kiosque à journaux et attendez. Ils vous seront rendus par un préposé en uniforme, seulement votre passeport sera sous un nom différent et votre billet sera désormais sur un cargo au départ de Nanta Dik. Vous embarquerez alors immédiatement. Est-ce que tout est clair? ”

“Tout sauf la raison.”

“J’y viendrai. Quelle est votre mémoire?”

“Aussi bon que jamais.”

“Très bien. Quand vous atteindrez Nanta Dik, un homme vous rencontrera lorsque vous quitterez le navire. Il vous demandera si vous êtes l’ornithologue. Vous direz oui. Alors – faites très attention à cela – vous direz, les oiseaux noirs le seront bientôt. voler . Vous avez ça? ”

“Les oiseaux noirs vont bientôt voler. Assez simple. Qu’est-ce que cela signifie?”

“La 9G est un secteur riche, isolé, mal surveillé, sous-peuplé. Il y a eu un certain nombre de problèmes, du braconnage, des sauts de réclamation, de la piraterie pure et simple. Les ‘darkbirds’ sont quelques navires présumés. Nous voulons leur tendre un piège , et vous savez comment les choses se passent sur The Hub. Si un homme achète une paire de chaussettes, les nouvelles sont partout dans la galaxie en une semaine. C’est la raison de tout le secret. ”

“Est-ce tout?”

“Non.” Hawtree se leva, tournant le dos à Durham. Il a dit durement: «Écoutez, Lloyd. C’était la première fois qu’il utilisait le nom chrétien de Durham. «C’est un travail important. Cela peut ne pas en avoir l’air, mais c’est le cas. Faites-le. Il y a quelqu’un d’autre qui voulait que vous ayez une autre chance.

Durham n’a rien dit. Il attendit qu’Hawtree se retourne, lui fasse face et prononce son nom. Mais il ne l’a pas fait, et finalement Durham a dit,

«Susan?

«Je ne sais pas ce qu’elle voit en toi», dit Hawtree, et il appuya sur un bouton. Paulsen entra. Hawtree fit un geste du pouce vers Durham. “Ramenez-le. Et dites à Burke de lui donner l’argent.”

Durham est sorti et est monté dans l’hélicoptère. Il se sentit étourdi, et cette fois ce n’était pas à cause des boissons ou de leur manque. Il s’assit et Paulsen enleva l’hélicoptère.

Hawtree l’observa de l’intérieur des portes vitrées jusqu’à ce qu’il soit hors de vue au-dessus du toit. Et un autre homme est venu de derrière une porte qui menait au bureau privé de Hawtree, et l’a regardé avec lui.

«Êtes-vous sûr de lui? demanda l’homme.

“Je le connais,” dit Hawtree. “C’est un slob.”

«Mais en êtes-vous sûr?

“Ne t’inquiète pas, Morrison,” dit Hawtree. “Je le connais. Il parlera. Je parie que cent qu’il ne fera même jamais le port spatial.”

«Heureux les imbéciles», dit Morrison, «car ils n’hériteront de rien».