Avec une chanson dans leur cœur, les célibataires de Mars revivaient gaiement

Peter Duncan était allongé attaché, drogué et couché sur l’un des quatre-vingts canapés-baquets étroits sur le pont des passagers et était misérablement, continuellement malade. Ce n’était pas une agréable nausée régulière à laquelle un homme pouvait s’adapter. Ni même un vertige rythmique comme celui que souffre un paquebot qui se vautre dans la houle du sol. C’était une instabilité glissante et changeante en trois dimensions, car le navire à destination de Mars répondait aux commandes radar automatiques.

Le concept de l’espace interplanétaire vide était depuis longtemps un mythe éclaté qui a été rappelé à Duncan alors que le vaisseau spatial tournait, accélérait, ralentissait et corrigeait sa trajectoire pour éviter une collision avec des météorites s’approchant à des milliers de kilomètres.

Que soixante-dix-neuf autres passagers et tout l’équipage souffrent autant que lui, c’était peu de confort. Au moins, ils avaient une raison substantielle d’être ici. Mis à part l’argent, dans lequel Duncan partageait également, ces autres étaient des acteurs essentiels dans un jeu énorme, fournissant à la terre en manque d’énergie des matériaux fissiles provenant des mines inépuisables de Mars.

Le seul navire était le seul lien entre les deux planètes et représentait la plus grande extravagance de l’histoire de la Terre. Les passagers, remplaçants de quatre-vingts mineurs qui avaient purgé leur contrat de quatre ans et 100 jours, ont fourni la main-d’œuvre essentielle. Pour eux, c’était un travail important qui leur rapportait non seulement les frais de contrat de 100 000 $, mais aussi l’adhésion à la communauté hautement honorée et exclusive de la Mars Society. De retour sur terre, ils ont été assurés d’une position de renommée et de richesse à vie. Pour faciliter le recrutement des futurs équipages, l’homme des relations publiques, Peter Duncan, devait veiller à ce que la romance et le glamour entourent la Mars Society d’un honneur brillant et d’un mètre de large.

Et ça n’a pas été facile. Les rigueurs de l’aller-retour, à elles seules, n’étaient pas un secret sur terre. Après trente ans d’opération, la plupart des visions de la romance dans le vol spatial avaient été dissipées par les sombres détails du voyage déchirant.

Duncan était nouveau au travail. Et trop jeune pour le travail, avait-il pensé. Mais maintenant, le joker était évident. Les responsables de la publicité à l’emploi du général Fission appréciaient les salaires élevés et le travail de relations publiques conventionnelles, les pieds confortablement en sécurité sur terre. Mais GF avait besoin d’un jeune de 25 ans pour cette mission qui a brisé tous les précédents. L’expérience n’est venue qu’avec l’âge. Et l’âge était le disqualifiant pour les voyages en vaisseau spatial. Ce n’était pas sa clé Phi Beta Kappa que ses employeurs admiraient, mais son système circulatoire juvénile, sa structure squelettique robuste et compacte et surtout son quotient de stabilité émotionnelle.

Et la tâche qui a fait trembler le monde pour ce fier ensemble de virilité était de découvrir le sens et les implications d’une chanson. Une chanson qui s’était infiltrée des bistrots et des boîtes de nuit de la terre, une chanson qui ne pouvait avoir d’autre origine que les mineurs de l’espace de retour. Il y avait des vers interminables, mais les dernières lignes étaient toujours similaires. Plusieurs strophes parcoururent le cerveau de Duncan sur l’air de l’ancienne ballade patriotique, America The Beautiful .

Adieu Mars
Et des étoiles glaciales
Cela allume les sables rouillés!
Mon seul regret:
Je n’oublierai pas
Ces mains toujours aimantes.
Mon passage est terminé,
Ma fortune est gagnée.
Sortez les bandes terriennes!
Je suis content d’y aller
Mais pourtant je sais
Ces mains aimantes vont me manquer.
Respirer à nouveau
Comme les autres hommes
Et aérer mes glandes
Pour cela, adieu
À tout ce que c’est l’enfer
Sauf ces mains aimantes.
“Nous voulons savoir”, avait-on dit à Duncan, “ce que diable se passe là-bas!”

“Pourquoi ne pas contre-interroger les mineurs de retour?” Avait demandé Duncan. La réponse était simple. Ils ne parlaient pas. Il semblait y avoir une conspiration pour garder secrète la signification des dernières lignes suggestives de la chanson.

Jamais aucune trace d’immoralité n’avait touché l’opération sur Mars. Lorsque le premier groupe de jeunes femmes a été inclus dans l’équipage il y a dix ans, les sourcils avaient été haussés. Mais les rapatriés ultérieurs n’avaient donné aucune raison au moindre chuchotement d’inconvenance.

Ils ne pouvaient pas se le permettre.

Les règles étaient dures et sans compromis. Sur Mars, aucune femme membre de l’entreprise n’était autorisée à s’associer avec un homme, sauf pendant les heures de travail et dans les limites les plus strictes de ses fonctions officielles. Vingt femmes et cent quarante hommes vivaient en totale ségrégation. La violation de cette règle a imposé une amende de 10 000 $ à chacun des contrevenants.

Lorsque Duncan avait posé la question évidente, il avait appris la fantastique vérité: malgré la campagne de recrutement mondiale du général Fission, ils ne pouvaient pas remplir leur quota de 80 hommes pour le changement de demi-quart tous les deux ans. Après que les examens physiques aient réduit les milliers de candidats à quelques centaines, les tests émotionnels ont fait des ravages. Du reste, 10 couchettes sont toujours restées ouvertes – les emplois d’entretien ménager, d’approvisionnement et de soins médicaux sont allés mendier. Les femmes étaient la seule réponse.

Il n’a pas été difficile de recruter des candidates appropriées pour les 20 postes. Les complications sont venues avec le problème d’une équipe mixte isolée pendant plus de quatre ans. Les mariages seraient inévitables s’ils étaient autorisés. Mais sur Mars, une grossesse à pression atmosphérique réduite serait fatale pour la mère et l’enfant. D’où la règle de ségrégation.

Jusqu’à ce que la chanson atteigne la Terre, tout s’était bien passé. Les jeunes sélectionnés pour leur stabilité émotionnelle semblaient capables de résister à la terrible solitude. Mais maintenant – la chanson. Et les chuchotements qui menaçaient de perturber toute la campagne de recrutement. Ces jeunes ont été soumis aux influences de leurs parents, églises et amoureux. Même ce mince filet de fumée pourrait indiquer un incendie. Et si les couplets de la chanson devenaient une nuance de plus ridicule, GF sifflerait pour les candidats qualifiés. Un scandale grand ouvert pourrait ruiner tout le programme d’enrôlement.

De retour sur terre, le problème avait présenté à Duncan un défi provocateur. Maintenant, 20 jours, avec 42 jours de voyage à venir, ses pensées s’enroulaient dans une spirale serrée de ressentiment. Son imagination avait parcouru toute la gamme de toutes les situations possibles qu’il pouvait trouver, chacune plus sinistre et révoltante les unes que les autres. Il a maudit la nature lubrique de l’homme qui a rendu toute cette mission nécessaire, et en particulier il a blâmé la colonie de Mars pour l’inconfort physique qu’il était obligé d’endurer. Quel genre de médaille pourraient-ils lui décerner pour avoir espionné un troupeau de boucs et de nounous à la volonté faible?

Un buzzer vibra sous son bras. C’était son tour de faire de l’exercice. Avec lassitude, il détacha la sangle qui l’attachait au canapé-G et se dirigea vers la minuscule chambre de physiothérapie. Ils étaient en soi-disant vol libre, mais les balançoires exigeaient qu’il se tienne fermement au rail rembourré et se déplace main sur la main.

Il y aurait les exercices de tension, puis une «douche» avec une serviette humide. Puis l’heure du repas. Il fit la grimace à cette pensée. Jusqu’à présent, il avait pu manger moins d’une douzaine de repas par voie orale. Ses bras étaient déjà couverts de taches de rousseur par les cicatrices des tétées intraveineuses et des injections anti-vertiges.

À sa grande surprise, il fut capable de franchir le sas et de descendre la rampe raide à crampons jusqu’à la surface de Mars par ses propres moyens. Le soleil couchant était un petit œil brûlant à travers les plaines orange rougeâtre. Une brise légère rafraîchit son visage après l’humidité de rang du vaisseau spatial. Mais le masque à travers lequel il respirait et la bouteille d’oxygène sur son dos lui rappelaient que c’était un vent hostile, le mouvement d’un mince océan d’azote dans lequel un homme pouvait se noyer en quelques minutes. Il suça avec gratitude l’oxygène à basse pression, et en silence se traîna après leur guide.

La gravité n’était qu’un tiers de celle de la Terre. Après des semaines de chute libre et les dernières heures de forte décélération, les remplaçants ont trébuché ivre à la recherche de leurs pattes terrestres. À un demi-mile du navire, les lumières de la mine et une moindre lueur de la colonie à côté guidaient leur route. En approchant du village, il distinguait une étendue de bâtiments trapus, en forme de boîte, d’une finition terne et argentée. C’étaient les structures en alliage de magnésium à parois minces dans lesquelles Duncan dormait, mangeait et espionnait jusqu’au prochain débarquement.

Derrière lui, les cales s’ouvraient et commençaient à dégorger la cargaison massive de ravitaillement qui doit garder 160 âmes en vie pendant 780 jours terrestres. Des camions d’apparence fragile grondèrent et dépassèrent le groupe. Une paire de grues grêles qui auraient à peine pu supporter leur propre poids sur terre, sauta derrière de minuscules remorqueuses ressemblant à des jeep.

Maintenant, le soleil était au-dessous de collines basses lointaines. Duncan nota la soudaineté du coucher de soleil, et alors qu’il regardait, Phobos, la lune la plus proche se leva de l’ouest, un énorme croissant comme les lunes de scène sur terre. À seulement 3700 miles de la surface de Mars, il courrait au-dessus en l’espace de quelques minutes. Même dans l’obscurité, sa progression pourrait être suivie par le disque de noirceur contre les étoiles. Maintenant, le croissant était horizontal et étroit, mais alors même qu’il regardait, le ruban grossissait et se séparait de la basse chaîne de montagnes.

Le nouveau groupe a été agité dans le plus grand bâtiment, par une double entrée de rideaux. À l’intérieur, il y avait de l’air. Tout le monde enlevait son masque. C’était évidemment la salle de récréation. Une petite scène à une extrémité accueillait un homme et dix femmes.

Lorsqu’ils furent tous assis dans les rangées de chaises, l’homme à la tribune se leva et prit la parole. “Mes docteurs et têtes-de-boule, puis-je vous souhaiter la bienvenue dans votre nouvelle maison pour la prochaine,” il regarda sa montre-bracelet, “781 jours, six heures et 18 minutes.” Il était petit, blond, puissamment charpenté et agréable de visage. Une tache de peau plutôt pâle et symétrique contenant sa bouche, son nez et une partie de chaque joue était soulignée par son teint fortement brûlé par le soleil. Ce serait l’ombre de son masque à oxygène, supposa Duncan. «Je m’appelle Lee Bowen, votre porte-parole nouvellement élu», a-t-il poursuivi. «Ma principale qualification est la plus grande bouche et la voix la plus forte sur Mars. Avant de partir, vous aurez deux élections pour voter, mais jusqu’à ce que le prochain navire arrive, vous devrez me supporter. Et les filles ici. Il fit signe à l’une des femelles en costume mou. Comme les autres, elle avait l’air intelligente, mais ses cheveux bruns très coupés et ses vêtements amples cachaient presque son sexe. Son visage était joli mais semblait pâle sans maquillage. “La discrétion est la meilleure partie de la pâleur,” se punit Duncan.

“Dr. Martha Rice est le porte-parole des dames.” Bowen s’inclina brièvement et recula.

La fille sourit et les regarda pensivement. “Nous avons des problèmes ici. Je voudrais en souligner quelques-uns. S’il vous plaît, ne vous coupez pas, ne vous rasez pas ou ne travaillez pas. La moindre blessure dans notre basse pression atmosphérique nécessite un bandage compressif. Ce sont des nuisances. Une entaille légèrement profonde peut coûter cher. vous votre vie. ”

Elle s’arrêta et les étudia un peu plus. «Et donc j’espère que vous êtes tous prudents ou du moins à la peau épaisse. Pour une autre raison aussi. Notre deuxième problème ici est le prix élevé de l’amour. Les neuf filles derrière elle ont ri en les regardant, mais son visage est devenu sérieux.

«On vous a fait croire qu’un baiser ne vous coûterait que 10 000 $. Eh bien, vous avez été induit en erreur. Le prix est de 20 000 $ et le marché est grand ouvert. Chacun de nous vous accueillera, mais vous devrez payer notre amende ainsi que le vôtre. ”

Duncan haleta à ses premiers mots, puis, alors qu’ils s’enfonçaient, il sourit. Moral, bon. Morale, encore mieux si ce n’était pas juste un acte. Les applaudissements ont été enthousiastes, mais il n’y a pas eu de sifflets.

Bowen remonta tandis que la fille s’assit. «Souvenez-vous de cela, messieurs. Vous êtes venu ici pour gagner un dixième de million de dollars. Croyez-moi, vous le gagnerez. Mais ne l’embrassez pas. Cela ne vaut que cinq bisous ici, et ces filles vous mettront sur le rapport si vous portez un doigt sur eux. Sinon, ils vont sur le rapport. ”

Les deux premiers jours ont été consacrés au déchargement de la cargaison et à son arrimage. Les passagers sortants se sont occupés de charger le stock de minéraux concentrés, donc Duncan n’a eu aucune chance de parler avec eux. Le troisième matin, le navire a été lancé. L’agitation de l’activité mourut et Duncan passa à la routine minière douce comme le rouage poli qu’il était.

La formation du personnel a été faite sur terre. Tous étaient pré-affectés à leurs tâches, les anciens équipages n’avaient donc qu’à pointer. Les opérations minières se sont poursuivies comme si aucun remplacement n’avait été effectué. Le travail des hommes était grossièrement divisé en travail extérieur et intérieur. La spécialité intérieure de Duncan était de fournir des échantillons à un spectrographe et d’aider le chimiste nucléaire en charge du laboratoire. Un jour sur deux, il prenait son tour sur le terrain pour s’occuper du matériel d’excavation.

La mine étant située près de l’équateur, cette alternance de tout l’équipage était nécessaire pour réduire l’exposition au soleil miniature qui fournissait si peu de chaleur utile, mais dont les ultraviolets transpercaient l’atmosphère sans nuages ​​et mince avec une intensité vicieuse.

Personne n’a eu faim, mais au fil des semaines, la variété apparente de rations alimentaires a disparu. La monotonie des légumes et des viandes déshydratés s’est atténuée. Mais le pire était le silence. Pendant dix heures chaque jour, presque aucune communication ne passait entre les travailleurs. Tout l’oxygène respirable devait être extrait des oxydes de minéraux et l’oxygène sous-produit de l’exploitation minière était à peine suffisant pour répondre à la demande totale de leurs masques. Ainsi, même les zones de travail intérieures étaient laissées aux gaz irrespirables de Mars et les masques ne pouvaient être retirés que dans les quartiers hors service.

Les principales occupations en dehors des heures de travail étaient les jeux d’échecs, la lecture, l’écriture et les activités qui utilisaient un minimum de conversation. Personne n’avait envie de beaucoup parler après une période complète de succion d’oxygène pour répondre à la demande de son corps. Bien que la gravité diminuée semblait faciliter tout travail physique, Duncan ne pouvait jamais se souvenir d’une fatigue aussi complète à la fin d’une journée de travail. Il mangeait, travaillait, jouait aux échecs et dormait 10 heures par jour.

Les remplaçantes des femmes avaient disparu dans leur enceinte et n’étaient plus vues. Il se demanda le type d’endoctrinement qu’ils recevaient. Comprend-il un élément concernant l’utilisation de mains aimantes ? Curieusement, les hommes ne faisaient aucune référence aux femmes et il hésitait à attirer l’attention en abordant le sujet.

Les quartiers d’habitation, le réfectoire et les espaces de loisirs étaient groupés intimement, mais placés de telle manière que les fenêtres et les entrées ne permettaient pas d’apercevoir fortuitement les femmes des zones réservées aux hommes. Une sécurité totale en matière de ségrégation semble être garantie sur le seul système de l’honneur. Les 140 hommes dormaient dans une longue chambre à lits superposés, les 20 femmes dans une autre.

Les hommes intelligents ne s’ennuient pas facilement, mais Peter Duncan a découvert une certaine agitation se développant parmi les nouveaux hommes au cours du quatrième mois. Il y avait une tendance à s’interrompre au milieu d’une partie d’échecs, ou à parler laconiquement. Duncan attribua cela à une phase d’ajustement, car l’équipage du deuxième mandat semblait mieux tempéré.

Puis il a commencé à se soucier de lui . Il se trouva en train de développer une impatience déraisonnable. Il a commencé à utiliser des grossièretés à de légers ennuis. La douleur raide des muscles de la poitrine, du cou et du dos est devenue chronique, et il a commencé à rester éveillé en écoutant sa propre respiration rapide, à contrecœur à chaque inhalation de ses poumons surmenés. Le diable avec des dépenses! Pourquoi n’ont-ils pas au moins mis sous pression les chambres pour qu’un homme puisse se reposer décemment?

Il a reconnu les symptômes d’une irritabilité croissante en lui-même car cela le distrayait même pendant son travail. Mais il ne pouvait pas mettre le doigt sur la cause. Cela a empiré. Au cours du douzième mois, il atteignit un stade d’exaspération qui faillit lui coûter la vie.

Il serrait un boulon sur l’une des broches. La deuxième fois que sa clé a glissé de l’écrou, il s’est redressé et a jeté la clé à l’horizon. Trop tard, il vit son coéquipier, le géologue Magnus Porter. Horrifié, il regarda la clé tourner trois fois plus loin qu’elle aurait pu sur terre et frapper Porter au visage. Il descendit.

Lorsque Duncan l’atteignit, le visage du scientifique jaillissait de sang, et son masque brisé siffla sa charge dans l’air stérile. Heureusement, ils étaient du côté du camp des fosses, à seulement deux cents mètres de l’infirmerie. Porter ne pesait plus qu’un rouleau de couverture et les chances semblaient bonnes au début. Mais avant que Duncan n’ait franchi la moitié de la distance, ses poumons pompèrent jusqu’au point d’éclatement. Sa vision s’assombrit et ses jambes vacillèrent. Il arracha son masque, le pressa contre le visage de Porter, avala un coffre plein d’air mort et cria à l’aide.

Des traînées rouges de douleur déchirèrent sa tête, les muscles de son cou et sa poitrine. Les moindres mouvements respiratoires lui creusaient les poumons, mais, incroyablement, ils aspiraient un oxygène riche et doux, lourd et dense.

Il savait qu’il devait être dans un réservoir de compression. Le murmure de la pompe et le son étouffé des voix à l’extérieur étaient des preuves suffisantes, même s’il ne pouvait pas ouvrir les yeux.

Les brumes se dissipèrent rapidement maintenant, et les voix formèrent des mots. Il a reconnu la voix de Martha Rice. “… anoxie. Je ne peux pas déterminer la gravité. Je dois attendre et voir. Il peut être bien quand il a surmonté le mal de tête. Ensuite, il peut y avoir des lésions cérébrales permanentes.”

Duncan faisait trop mal pour s’en soucier. Il s’est évanoui à nouveau. Quand il a repris connaissance, il s’est rendu compte que la pression avait diminué, car ses poumons pompaient à nouveau fort. Puis le cercueil se sépara, les côtés tombèrent et il essayait de se concentrer sur l’anneau de visages féminins qui l’entouraient.

«Hiya, monsieur? Le visage de Martha se transforma en une boule de duvet reconnaissable.

Sa tête était claire maintenant, mais sa gorge était trop serrée pour envisager de parler. Il lui rendit son regard vide. Le médecin secoua la tête, se méprenant sur son incapacité à répondre. Une infirmière a truqué une bouteille intraveineuse, et ils l’ont laissé à ses pensées. Il se rendormit, agité cette fois. Il rêva de l’accident, la clé flottant avec une terrible lenteur vers Porter. Brusquement, il était de retour sur terre. Sa mère lui frottait le cou et les épaules. Ses mains étaient douces et rassurantes. Ils ont malaxé ses muscles pectoraux et massé toute sa poitrine. Mais comment sa mère savait-elle que sa poitrine lui faisait mal. Vous ne vous blessez pas la poitrine en jouant au tennis. Mais cette poitrine faisait mal, et les mains fermes et souples lui apportaient chaleur et vie. Sa mère a compris …

Ses yeux s’ouvrirent et il fixa le visage inversé d’une infirmière, des boucles blondes trapues se balançant follement alors que son corps se balançait sur lui. «Il est debout», dit-elle à voix haute.

Le Dr Martha Rice est apparu. “Je vais prendre le relais. Sauve-toi pour ce soir, Muriel. Ça devient de plus en plus difficile.”

Les mains du médecin remplaçaient celles de l’infirmière, mais le toucher doux et rythmé était le même. Duncan se détendit dans une orgie d’extase tactile.

«Vous êtes Peter Duncan. Comprenez-vous? elle a demandé. Il cligna des yeux et elle prit cela pour une affirmation. “En fait,” continua-t-elle, “vous êtes maintenant le héros Peter Duncan.”

Cela ne s’est pas bien enregistré. Héros? Ils ont dû sauver la vie de Porter, mais ils n’ont pas réalisé comment cela s’était passé. Et maintenant, elle comprenait mal son expression perplexe. «Je suis le Dr Martha Rice. Vous vous souvenez de moi?

Tout ce à quoi Duncan pouvait penser, c’était les mains. Aimer les mains. Quelle était la bonne réponse? S’il répondait mal, les mains s’arrêteraient. Il ferma les yeux. Aimer les mains. Il se souvenait de sa mission.

Comment aurait-il pu mieux organiser cela? C’était idéal. En feignant une lente récupération, il pouvait –

Les mains s’arrêtèrent. Un doigt détacha une paupière. «Vous êtes réveillé. Venez, monsieur!

Duncan ouvrit l’autre œil et la fixa et laissa ses lèvres s’ouvrir. “Thuh!” grogna-t-il.

C’était la nuit. Duncan a été détaché de l’aiguille intraveineuse et du tube, et un petit bandage de compresse a couvert la veine lancinante où son sang avait bouilli lorsque l’aiguille a été retirée. Il avait décidé de révéler suffisamment de récupération pour prendre une alimentation orale.

Le chronomètre mural, ajusté au jour légèrement plus long de Mars, indiquait 2300, une heure avant minuit. Il était seul. Cela aurait dû être calme, mais plusieurs fois de lourds pas avaient traversé le couloir près de sa minuscule chambre. L’infirmerie était rattachée au quartier des femmes.

Il entendit distinctement une porte extérieure s’ouvrir et le bouquet de bottes de sécurité passa devant sa chambre. Se glissant du lit haut, il ouvrit sa porte et regarda dans le couloir. C’était un homme. Même dans la pénombre, il n’y avait aucun doute sur le physique large.

Duncan fouetta un drap autour de son corps nu et suivit quelques mètres jusqu’à l’endroit où le visiteur avait disparu à travers un arc à rideaux. Avant que les rideaux ne cessent de se balancer, il vit les contours des lits de camp à l’intérieur. C’était la chambre à coucher des femmes! Son estomac est devenu froid.

La légende de la chanson était donc basée sur des faits. Et son voyage ici était justifié après tout. Et maintenant, après avoir découvert le désordre de ses propres yeux?

Il s’approcha des rideaux avec incertitude. Un sanglot de l’intérieur le surprit. C’était le cri d’un homme. Une voix de fille dit quelque chose de doucement rassurant, et tout était encore une fois.

Duncan bondit à travers l’arche et resta enraciné. La dénonciation mourut dans sa gorge. Vingt couchettes simples étaient espacées autour des murs. Chacun était occupé, mais seulement trois filles dormaient. Les autres étaient assis sur le bord, les pieds sur le sol. Aux pieds de chaque fille, le dos appuyé contre ses jambes, il y avait un membre de la compagnie masculine. La pâle lumière de Deimos, la seconde lune de Mars, brillait à travers les vitres pour révéler le secret des mains aimantes.

Duncan regarda dix-sept paires de bras encerclant le cou d’autant d’hommes, les mains se penchant sous des vestes amples pour masser la poitrine douloureuse et se levant pour pétrir doucement les muscles fatigués des épaules. Les doigts s’écartaient tendrement sur le front et le cou masculins avec des mouvements de caresse indéniables.

La silhouette allongée près de lui remua, et un visage endormi le regarda. “Oh, mon Dieu, c’est Duncan!” dit-elle. C’était Martha Rice. Elle a glissé des couvertures et l’a attiré vers sa couchette. «Asseyez-vous», invita-t-elle.

Abasourdi, Duncan se baissa au bord du lit. “Non, pas là! Vers le bas, mon garçon! Sur le pont,” désigna-t-elle. “Les boursiers se feraient une mauvaise idée, patients ou pas de patient.”

Duncan s’exécuta, s’appuyant contre ses jambes chaudes comme les autres le faisaient. Elle soupira, bâilla de manière audible et commença la routine de massage. Au contact de ses mains, la confusion quitta l’esprit torturé de Duncan. La propagande, les arguments de moralité, les missions dans l’espace et l’importance des amendes de 10 000 $ ont disparu. C’était réel. Le cœur d’une femme tendant la main entre ses mains pour réconforter son homme. C’était physique, mais cela transcendait le physique. Il justifiait les règles de ségrégation rigides tout en les glorifiant et en les violant.

Le besoin d’homme pour femme était trop grand pour n’importe quelle barrière. Et aucune femme ne pouvait refuser de se donner d’elle-même lorsque le besoin était suffisamment désespéré.

Trois autres hommes sont passés par les rideaux.

Deux ont trouvé des filles, mais la troisième s’est tenue avec hésitation. Une fille sur la couchette suivante de Duncan et Martha, frotta vivement la tête de son homme et dit doucement: “Bonne nuit, monsieur. Vous avez un autre client. A bientôt.” Elle fit signe au nouvel homme alors que l’autre se levait à contrecœur. “Bonne nuit, chérie,” dit-il simplement et il partit.

Des hommes enjambaient les jambes de Duncan en allant et venant, sans remarque, sans saluer.

Presque aucune conversation n’a eu lieu. Une bonne nuit chuchotée ou un doux mot de réconfort, puis des minutes de silence à l’exception du bruissement d’une respiration profonde.

Puis les mains de Martha s’arrêtèrent. Elle le tira sur ses pieds et le conduisit vers l’arche. Instantanément, la tête de plusieurs filles se tourna vers elles. «Vous voulez de l’aide, docteur? on a demandé presque brusquement.

“Non merci, Claire. Ce garçon est malade.”

Elle le ramena dans sa chambre. Il tourna le dos au lit comme pour s’asseoir, mais à la place il se dirigea vers elle. Elle glissa dans ses bras comme si c’était répété, et il l’écrasa contre lui. À travers leurs vêtements légers, il sentit son corps se fatiguer pendant un bref moment puis se relaxer complètement. Elle s’écarta de ses lèvres.

“Monsieur, cela ne vous coûtera que 10 000 $. Vous êtes sur le rapport!”

Le choc de sa voix était un repli froid vers une autre réalité. Les mains de Duncan tombèrent sur ses côtés et il s’assit lourdement, la tête baissée. Martha leva les jambes, dénoua le drap et glissa dans les couvertures. Soudain, elle se laissa tomber vers lui et pressa son visage contre le sien. «Pauvre diable! Pauvre, pauvre diable! Ses larmes coulèrent sur son visage et elle pleura sans retenue pendant plus d’une minute. Duncan garda ses mains à ses côtés, et ce fut son plus grand triomphe de maîtrise de soi.

Il s’est donné deux jours pour affecter la guérison. Le deuxième matin, il a appelé le Dr Martha Rice. Elle entra seule, son beau visage sombre et impénétrable. «Tu vas mieux, j’entends. Depuis combien de temps exactement tu te sens mieux?

Duncan sourit. “Assez longtemps pour vouloir sortir d’ici. Comment va Magnus Porter?”

“Il est parti il ​​y a une heure. Il portera un bandage pendant une semaine, mais votre masque l’a sauvé de tout ce qui est sérieux. C’était tout un geste, mon garçon. Comme je l’ai mentionné l’autre soir, vous êtes sur le rapport -”

Duncan grimaça.

“… pour une citation d’héroïsme au-delà de l’appel du devoir.”

“Vous êtes une fille, vous-même,” dit Duncan. «Où est mon pantalon? J’ai du minerai à sortir avant le prochain navire. Nous ne devons pas rentrer à court de cargaison, n’est-ce pas?

“Que voulez-vous dire, nous ? Vous avez un terme et demi à terminer,” dit-elle.

“Je suis ici pour une mission spéciale, et nous sortirons ensemble sur le prochain navire.”

«Je le ferai, mais vous… vous! Quel genre de mission spéciale?

«Certains fuddy-duds down sunward ont eu des idées stupides sur la réduction de l’équipage ici d’une vingtaine de personnes. Vous savez, en essayant d’économiser de l’argent. Je dois rendre compte de votre dispensabilité. complètement et magnifiquement indispensable au général Fission. Ce qui me rappelle, allez-vous dîner avec moi quand nous rentrons? ”

Martha était un peu plus pâle. Elle s’appuya contre la porte. “Et je vous ai mis sur le rapport!”

«Répondez à ma question, fille, et donnez-moi mon pantalon.

“Votre question? Oh. Oui. Oui, bien sûr, je vais dîner avec vous. Voici votre pantalon.”

«Et le petit déjeuner et le déjeuner?

“Est-ce une proposition?”

“Les propositions sur Mars enfreignent notre contrat. Faites de même les propositions, alors appelons cela juste une date.”

“Date?” Martha caressa le mot qui semblait si étrange et si charmant. Elle a souri. “Très bien, Peter, c’est un rendez-vous.”